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數據視覺化:數字背後的故事

從資料到圖片
從資料到圖片 | © Colourbox | | © Colourbox

資料視覺化是一種解讀性的行為。在資料轉化、篩選和描述的過程中,都存在著被歪曲的可能性。其中的核心問題是:資料視覺化是如何反映現實情況的?

作者: 克利斯蒂安·舍恩(Christian Schön)

  為了使資料發揮效用,必須用一種既形象生動又具有說服力的形式將其展示出來。原始形式的資料基本上不會引起任何人的興趣,就更別說能讓人看懂了。這個問題對所有以資料為基礎的領域來說,都是司空見慣的挑戰。現在,許多富有影響力的政治經濟決策都是從資料分析結果中得出的。因此,資料成了一種強有力的工具。由於決策者往往並不身兼資料分析師的角色,因此這兩極之間的知識需要進行轉化。視覺化操作正是在此過程中起到了十分重要的作用。
 

  資料視覺化要想令人信服,關鍵不僅在於資料的內容,更在於這些內容的展現方式。這項任務會由所謂的“資料美術師”來完成,他不但要掌握資訊學、統計學、資料庫分析等知識,而且還要具備藝術家的能力,瞭解圖形設計知識。圖形在美學上越有信服力,它的效果就越顯著:下圖是一部複雜的縮放動畫的一部分,這部動畫研究的是所有媒體頻道的相互關係。粉色圓圈大約是灰色圓圈的十倍大,但實際的數字比例大約只有四倍大(圖1-0)。

  視覺化的美感遵循的是純美術手段,來展現例如Youtube等網站與傳統媒體相比的“壓倒性的優勢” (圖1-1,圖1-2)。然而這些圖跟數字本身並沒有什麼關係

從資料到圖片

  即時分析和大資料領域要處理的資料量如此巨大,根本看不過來。沒有資訊設計人們就無法從資料中獲取認識。除了柱狀圖、圓形圖、統計地圖、圖表、網路結構圖等常用的視覺化形式外,人們還可以發揮無窮無盡的創造力。專用製圖工具幾乎可以實現任何人類想得到的表現形式。但是,資料是否得以形象化表現,還是有極限的,這也是人們從資料中獲得認識的極限。

  肯亞首都奈及利亞地圖上的亮點據稱反映了該地過去幾十年綁架案件數量不斷上升的情況。

  我們不難發現,這張圖上幾乎處處是問題:一是地圖並未顯示出真正的綁架數量,而僅僅是網上發佈的關於綁架的“報導”。首都地區尤其密集,這同樣不符合實際。這是因為如果報導中沒有注明具體的地點,就自動將犯罪地點歸為奈及利亞首都阿布加。一方面,視覺化美術設計可以給傳遞的認識增加可信度,但另一方面資訊的真實性卻越來越難以驗證。

形式與功能,還是美觀與內容

  將資訊濃縮為精煉的圖像形式,這表示任務才完成了一半。資料記者和資料美術師一再證明,完全可以將資料以一種十分美觀的形式表現出來。在此,藝術的美擔負了吸引、轉移和影響觀察者視線的功能。通過採用適當的表現形式,人們可以在圖上有意強調原本在現實中不太重要的某些方面。而選對了顏色和比例,可以使顯示的內容更突出、更引人注目。

  在圖2-0網路動畫圖上的大量不同顏色的連線表現了所有可能的設備和資料來源之間的整個關聯情況。

圖 2-0 (来源: http://mediacon.mabb.de/#ausgangssituation)

  仔細看的話(圖2-1),會發現其中也有一些是完全沒有意義之處,例如iOS、Windows Phone和Android這三種獨立系統之間也分別畫有連線。這是因為,在資料視覺化過程中,圖形的美感比實際的關聯更為重要。


圖 2-1 (来源: http://mediacon.mabb.de/#ausgangssituation)

閱讀習慣和人為操縱的空間

  各種文化特有的閱讀習慣也影響了人們對資料視覺化的認知。例如,在某個文化圈內,人們習慣從左往右、從上往下閱讀,他們在讀圖時也是遵循相應的原則。此外還有其他慣例:向右的趨勢通常表示未來的發展方向,向上則表示增長的趨勢。可能這些說法聽起來再平常不過,但這當中也隱藏了有意進行人為操縱或無意出錯的可能性。

數數與訴說——圖片背後的故事

  資料視覺化的過程並非是一對一的翻譯轉變過程,以此將抽像的數位化資訊形象地顯示出來。它更多是分析過程的一部分,追隨特定的目標,並且為最後作出合理的解釋留有足夠的空間。資料的表現形式與要用這些資料講述的故事密切相關。因此,視覺化可以看作將單純的數數行為轉化為“講故事”的過程。然而講述的內容必須是可以量化表示並能夠測量的。但這樣一來也會導致資訊的丟失。資料學家克拉斯·波爾霍夫(Klaas Bollhoefer)說:“資料僅僅是通過資料顯示的一部分現實的一種映射,反映的並不是全部的現實,更不是現實的客觀映射。”所以,資料視覺化其實是一種映射的映射。當視覺化成為進行決策的唯一依據時,人們就更有必要想到這種雙重寫照關係的事實。有可能數位和圖片背後的現實講述的是完全另一個故事。