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焦点:数读
“打字机”的回归

机器人记者是未来趋势吗?
机器人记者是未来趋势吗? | Photo: The Cookiemonster, via flickr (CC BY-SA 2.0)

覆盖多语种、写作神速:新闻行业使用可自行撰写文章的软件越来越普遍。这种所谓的机器人新闻写作 (Roboterjournalismus)可减轻编辑部的工作负担,但也可能取代部分工作岗位。有一点可以肯定的是,软件无法迅速“感受”喜怒哀乐和产 生情感共鸣。不过在不久的将来,它也许就比较能够令人信服地模仿人类的心理活动。

作者: 洛伦茨·马扎特(Lorenz Matzat)

大多数人看待机器人的心态大抵可以用一个词来概括,那就是“矛盾”。一方面,人们很喜欢《星球大战》系列电影里的R2D2这样可爱的机器人;另一方面,一 看到拍摄无名工业机器人正在默默工作的照片,人们往往就立刻想到裁员。这样看来,机器人新闻写作这个词倒是恰如其分(尽管听起来有点蠢),因为它表达的是 一种矛盾心理。

现在,软件已经可以写出中规中矩的新闻来:尽管它无法撰写长篇报道、短评或记者评论,但对于足球比赛简报或某只股票走势的新闻通讯等类型的文章,还 是游刃有余。这方面,软件与人类记者相比,主要具有三大优点:一是速度——不到一秒钟时间就可生成一篇文章;二是可以根据各种数据库准确地调整和修改报道 涵盖的内容;三是机器人记者可以同时将一篇文章写成多个语种的版本。

编入程序的知识

德国软件公司艾狮玛(aexea)就是以这种会写作的软件为卖点,它声称开发出的软件目前已掌握了11种语言——其中还包括普通话。这家企业位于斯 图加特,靠广告业起家,它推出的写作软件最初也是源于广告:研发这些软件,是为了帮旅游网站自动生成度假屋的目录说明,并且包含多个语种。这样一来,潜在 的顾客看到的就不再是冷冰冰的表格数据,而是略微有些变化的说明文字。优点还不止于此:像谷歌这样的搜索引擎网站也欢迎有个性化的产品说明介绍,产品的排 位因此得以在搜索结果中比较靠前。

现在,这种自动写作的前提条件是必须梳理好基本信息(例如列成一张表格),从而使机器可以读取这些信息。另外,还必须有明确的规则规定如何评判某项 结果或某个过程。这就是为什么机器人非常适合用来撰写体育新闻的原因。这类新闻常常需要数数——例如运动员奔跑了多少米,成功传球有多少次等等。而且它还 有明确的规则体系。如果能把规则转化为逻辑算法,使软件能够判断好坏对错等,就可以由此生成一篇文章。软件在写作时,需要用到在程序中编写好的关于语法和 正字法的知识,还可以用到短语库,以便写出富于变化的文章来。近年来,业界正在大力研究这种语义学软件,即所谓的“自然语言”程序(natural language)。这种程序能够“理解”人类语言的语义关联,并将其复述出来。也就是说,这类软件通过读取数据库,不仅可以知道橡树是一种树木,还能得 知这种树木在森林中很常见,除了冬天外树上都有叶子。

真人还是机器?

亚历山大·西伯特(Alexander Siebert)预言,到2020年,人们无法再分辨一篇文章究竟是人写的还是机器写的。西伯特是该专业领域的另一家德国公司雷夫雷斯科 (Retresco)的创始人。这家公司总部坐落于柏林,推出了一款“文本引擎”,现在已被足球门户网站“足球之友”(FussiFreunde)采用。 老板西伯特认为,自动写作的一大优点在于,可以写出个性化程度较高的新闻通讯:它可以准确地根据读者的兴趣爱好量身定制新闻。

在机器人新闻写作领域,芝加哥叙事科学公司(Narrative Science)是与同样来自美国的自动洞察公司(Automated Insights)齐名的、被视为标杆的企业。公司创始人之一的克里斯蒂安·哈蒙德(Kristian Hammond)预测了一项更大的进步。他认为,到2030年,90%的新闻都将直接由计算机生成。不过记者们并不需要由此而担心自己的饭碗。因为机器写 作的只是一些不值得投入人力劳动的简单报道。

有一点可以肯定地作出预测:在数字时代,不久以后,新闻软件至少可以达到普通助理的水平。它可以帮人类同事准备文章草稿,并承担无聊的调查工作。不过,自动撰写报道的发展趋势会对新闻工作者的就业市场产生哪些影响,还需要另加探讨。