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유엔 목표: 성평등
보호 공간

영향력 있는 지위에서 활약하는 여성들의 중요성에 관한 연구가 많이 있지만, 그중에서도 지속가능한 사회 안에서 이들의 역할은 결정적인 의미를 갖는다. 제니 뎀브로우와 에보니 심슨이 여성들에게 안전하고 장기적인 공간을 제공하기 위해 어떠한 노력을 기울이는지 들어보자.

로워 이스트사이드 걸스 클럽(Lower Eastside Girls Club)을 만들 당시 어떤 아이디어를 기반으로 삼았으며, 이후 어떻게 발전했는가?

로워 이스트 사이드는 전통적으로 이주민과 노동자들이 모여 사는 곳이다. 오늘날 이 지역 학생들의 69%는 빈곤에 시달리고 있다. 1996년 우리가 걸스 클럽을 만들 당시 이곳 커뮤니티에는 소년들을 위한 보이스 클럽이 세 개 있었지만, 소녀들만을 위한 프로그램은 없었다. 소녀들과 젊은 여성들의 필요를 채우고 이들을 위한 프로그램 부재 문제를 해결하는 공간을 만들어야 할 때였다. 우리는 미술 도구들을 담은 쇼핑 카트로 활동을 시작해 수년간 30여 곳에서 프로그램들을 진행했다. 계속해서 이사를 다니는 것은 엄청난 도전이었지만, 우리는 그렇게 옮겨 다니면서 지역사회에 깊이 뿌리내릴 수 있었다. 우리의 목표는 우리만의 건물을 세우는 것이었고, 이 꿈을 실현하기 위해 모든 것을 쏟아부었다. 사람들은 우리를 완전히 미쳤다는 듯한 시선으로 바라보았지만, 결국 우리는 해냈다. 유일무이한 세계적인 초현대식 건물을 세우기 위한 2천만 달러를 모으는 데 성공했다. 우리는 불가능에 도전했고, 오늘날 걸스 클럽은 3,000제곱미터가 넘는 시설과 함께 전체 뉴욕시의 수백 명의 젊은 여성들에게 일 년 내내 무료 프로그램들을 제공하고 있다. 최근에는 공간을 확장해 우리의 새로운 웰빙행복센터(Center for Wellbeing & Happiness)를 위해 450제곱미터 이상의 공간을 확보했다. 이 센터는 모든 사회구성원을 위해 다양한 세대를 아우르는 무료 종합 건강 프로그램들을 제공한다. 

어떤 프로그램을 제공하고 있으며, 커뮤니티의 소녀들에게 어떤 영향을 끼치고 있는가?

우리가 제공하는 다양한 프로그램은 로워 이스트사이드 걸스 클럽에서만 만날 수 있는 것들이다. MINT, 바느질 및 디자인 스튜디오, 저널리즘, 플라네타륨, 디지털 혹은 오디오 예술, 운동과 건강, 사회 참여, 영화 제작 혹은 기업가 트레이닝 등 매주 50개 이상의 프로그램을 진행한다. 우리 걸스 클럽은 뭔가를 만들고 꿈꾸는 여성들을 위한 곳으로, 다양한 프로그램이 제공되고 있어 여성들은 자신의 취향에 맞는 프로그램을 어렵지 않게 찾을 수 있다. 모든 소녀들은 각각의 인격체로 인정받으며 뛰어난 선생님과 최고급 장비 및 도구를 갖춘 다양한 분야의 프로그램에 참여할 수 있다. 소녀들은 또한 과정이 진행되는 동안 멘토의 도움을 받을 수 있다. 우리는 이 소녀들이 우리의 미래 리더들이라고 생각한다. 이들은 이곳에서 세계에서 리더로서의 본보기를 보이고 있는 일부 특별한 여성들을 만날 수 있다. 우리 걸스 클럽의 소녀들은 이 모든 환상적인 경험을 해 볼 만한 자격이 충분하고도 넘친다. 우리는 소녀들을 위한 프로그램 외에도 부모와 양육권자들을 위한 프로그램도 제공한다. 예를 들어 직업 훈련이나 전체 커뮤니티를 위한 프로그램을 제공하기도 한다. 현재 세계 상황은 끔찍하다. 팬데믹은 인종 차별과 빈곤 문제와 결합되어 안 그래도 소외되고 열악한 이곳 커뮤니티의 생활 환경을 더욱 참담하게 만들었다. 많은 소녀들이 보호 공간을 잃었다. 우리에게는 이들을 모든 구상 가능한 방법으로 지원하는 것이 절대적으로 중요하기에, 우리는 건물을 즉각 코로나 보호 조치들로 무장시켰다. 그래서 여름 동안 현장수업으로 프로그램을 제공할 수 있었고, 앞으로도 계속해서 제공할 수 있다. 이 외에도 3월부터 2만 개 이상의 식량 패키지를 나눠주었다.
Ein Mädchen verkleidet als Biene auf einem Fahrrad. © Lower Eastside Girls Club
젊은 여성과 소녀들의 자신감을 강화하고 성평등을 실현하기 위해 커뮤니티에서 더 해야 할 일은 무엇이라고 생각하는가?

우리는 서로를 고무하고 도울 수 있는 공간을 만들었다. 영향력 있는 지위에서 활약하는 여성들의 중요성에 관한 연구가 많이 있지만, 그중에서도 지속가능한 사회 안에서 이들의 역할은 결정적이다. 소녀와 여성들에 대한 투자를 통해 우리는 강력한 사회에 투자하고 있는 것이다.

우리는 무엇보다 저소득층 가정의 유색인 여성들에게 초점을 맞추고 그들에게 진정한 기회를 제공하며 성공을 위한 도구들을 공급해 준다. 가장 효과적인 사회적 변화는 사회 자체에서 일어난다. 흥미롭게도 앞서 언급했던 세 보이스 클럽 중 남아 있는 클럽은 하나도 없으며, 현재는 소년들을 위한 프로그램이 부재하는 실정이다. 우리는 새로운 웰빙행복센터를 통해 이러한 문제를 해결해 나가고자 한다. 왜냐하면 소녀들 개개인의 지속가능한 미래의 관철력과 성공은 우리의 커뮤니티와 직접적으로 연결되어 있다고 확신하기 때문이다. 이는 우리의 목표 집단을 확장시켜야 함을 의미한다. 우리는 이 지역에서 마지막으로 남은 공간들 중 하나를 다시 유용한 공간으로 만들었다. 단지 기관의 자산 가치를 창출하기 위함이 아니라, 지역사회를 위해 진정으로 총제적이고 전 세대적인 플랫폼을 만들기 위해서 말이다. 우리 커뮤니티의 인종적, 사회적 정의의 구현은 고급 자원과 행복을 위한 방책에 접근할 기회를 확대하는 데 있다고 생각한다. 우리의 웰빙행복센터는 시의적절한 중요한 프로젝트로, 우리 도시가 직면한 공공 보건, 경제, 인종 평등의 동시다발적 위기들에 맞서는 데 있어 결정적인 의미가 있다. 한 사회를 건강하고 성공적으로 만드는 길은 바로 모든 측면들을 아우르고 경제적 불평등과 교육, 식량, 운송 부문의 불균형 문제를 해결해 나가고자 노력하는 데 있다. 우리는 웰빙행복센터를 통해 이러한 종류의 지속가능한 인프라가 구축될 수 있기를 희망한다. 우리의 커뮤니티는 그 어느 때보다도 우리를 필요로 하며, 우리는 이렇게 힘든 시기에 이러한 기관을 운영한다는 것을 자랑스럽게 생각한다. 그리고 이 모든 것을 우리 직원들의 도움으로 정말 극적으로 해낼 수 있었다. 


이 인터뷰는 뉴욕의 1014에서 작성되고 처음 공개되었다.