Carnival in Germany The fifth season – jesters, music and dancing

Carnival in Cologne
Carnival in Cologne | Photo (detail): © picture alliance / Oliver Berg / dpa

Germans are reputed to be a serious and disciplined people. But at least once a year, large parts of the country really let loose. Here is all you need to know about the wildest of all wild German festivals.

If you dropped a complete newcomer into one of the German Carnival strongholds, they’d think the whole world had gone completely mad. And they wouldn’t be entirely wrong, either. The streets are filled with enthusiastic narren, “jesters” or “fools” as true Carnival goers are known, decked out in fancy dress as clowns, ghosts and unicorns. Singing and dancing, they parade through the city streets in seemingly endless spectacles, while all the pubs practically burst at the seams. Normal, everyday life is put on hold for a while, leaving the casual observer only one viable option: to join in the fun. 

Three months of Carnival: the fifth season

Carnival in Germany has many origin stories. It can trace its roots back to a heathen ritual of the Germanic peoples to drive out the ghosts of winter and the ancient Roman festival of Saturnalia where moral restrictions were eased and masters and slaves feasted at the same table. With the spread of Christianity, Carnival became the last chance for people in the Catholic areas of Germany, to really live it up before Lent. This may also explain how the merrymaking got its name, from the Medieval Latin carne vale or “flesh, farewell!” Depending on the region, Carnival also goes under a few other aliases, such as Fastnacht and Fasching. Today, Carnival is an amalgam of all these traditions: it is a joyous street festival in the biting cold of winter, a revolt against authority and, most of all, an excuse to celebrate and enjoy life to the very fullest.
 
Traditionally Carnival is celebrated with the greatest passion in the Rhineland where cities like Cologne, Dusseldorf and Mainz host massive festivals, and in Southwest Germany, home to Swabian-Alemannic Fastnacht. In many other cities from Bavaria to Brandenburg, the yearly event calendar would also seem incomplete without Carnival. The annual festival is so important in some places it is referred to as the “fifth season”. This season of merrymaking begins on November 11 and lasts until the start of Lent seven weeks before Easter.
 
Those who view Carnival as a way of life call themselves narren or jecken (jesters or revellers). To qualify as truly jeck, you have to enjoy a good celebration, not take yourself too seriously and be just a touch mad. Each area has its own special Carnival greeting. Fellow jesters hail one another with “Alaaf” in Cologne, “Helau” in Dusseldorf, Mainz and Hessen, “Hei Jo” in Berlin, and “Ahoi” in Bremen, to name just a few. (Click here to hear all the different Carnival greetings.) 

Eleven is the number of the season, which kicks off at 11:11 am on 11/11. 

Sessionseröffnung am 11.11. in der Kölner Altstadt Sessionseröffnung am 11.11. in der Kölner Altstadt | Foto: © picture alliance / Horst Galuschka / dpa Every year on the 11th of November, huge open-air events signal the start to the new Carnival season. Thus begins the reign of the Carnival princes and princesses, royal couples who rule over the madness until Ash Wednesday. In Cologne, a triumvirate oversees the merrymaking, with a prince, maiden and peasant, all traditionally played by men, who make up to 400 appearances per season. 

During Carnival, a person in uniform is not an uncommon sight on the streets of the Rhineland. They are most likely a member of a traditional Carnival society corps. Carnival associations were first founded at the beginning of the 19th century in Cologne, and their uniforms were based on those worn by Napoleon’s troops who occupied the left bank of the Rhine River from 1801-1813. Similar uniforms are still worn today to poke fun at military discipline. Cologne is also home to a gay Carnival corps, the Rosa Funken.
 
Carnival associations host huge Carnival meetings throughout the season, with some even broadcast live on national television. Local bands play – in the greater Cologne area alone, literally hundreds of bands perform all kinds of musical genres in the local dialect – and the Büttenredner hold cutting satirical and political speeches. The tradition of the “simple man” criticising authority with no fear of reprisal during Carnival goes all the way back to the Middle Ages, and most meetings still take great pleasure in making fun of politics and its leaders today.   

The mayor hands over the keys to signal the start of the street festival

All narren and jecken look forward to the highpoint of Carnival: the street festival held in February in the six days leading up to Lent. Under different regional names such as Weiberfastnacht and Altweiber (Crones’ Carnival), the streets fill with revellers as the outdoor celebrations begin on Fat Thursday and last until Ash Wednesday.
 
This is the day women seize power, and men on the streets, at work and in street cars are well advised to take care. Anyone wearing a tie runs the risk of finding himself suddenly surrounded by the group of celebrating women with a pair of scissors handy to snip it right off. At exactly 11:11 am, women storm the head offices, and everyone downs tools to take part in the festivities.
 
In many cities, the mayor symbolically relinquishes power to the people at 11:11 am by handing the keys to the town hall over to either a group of women or the local Carnival association – but only for the next six days.

 

  • Mainz bleibt Mainz wie es singt und lacht Foto: © picture alliance / Andreas Arnold / dpa
    Mainz bleibt Mainz wie es singt und lacht
    Während der gesamten Session organisieren die Karnevalsgesellschaften große Sitzungen mit Musik, lustigen und häufig politischen Reden, Tanzauftritten und Funkenpräsentationen. Die gemeinsame Sitzung der Mainzer Karnevalsvereine „Mainz bleibt Mainz, wie es singt und lacht“ wird seit 1973 jährlich auch im nationalen Fernsehen übertragen.
  • Der Düsseldorfer Hoppeditz Foto: © picture alliance / Federico Gambarini / dpa
    Der Düsseldorfer Hoppeditz
    Zur Saisoneröffnung am 11. November steigt vor dem Düsseldorfer Rathaus der Hoppeditz aus einem Senftopf. Der Schelm hält eine bissige satirische Rede, die vom Oberbürgermeister vom Rathausbalkon aus kommentiert wird.
  • Das Kölner Dreigestirn Foto: © picture alliance / Oliver Berg / dpa
    Das Kölner Dreigestirn
    Prinz, Bauer und Jungfrau bilden das Kölner Dreigestirn und sind die offiziellen Regenten über das närrische Volk während der jecken Tage. Dargestellt werden sie von drei Männern, die von den Karnevalsvereinen jedes Jahr neu ernannt werden. Das Dreigestirn eröffnet auch an Weiberfastnacht um 11:11 Uhr den Straßenkarneval.
  • Rheinische Funken Foto: © picture alliance / Sven Simon
    Rheinische Funken
    Die großen rheinischen Karnevalsgesellschaften haben eigene Funkencorps, die meist Tanz-, Musik- und sogar Reitergruppen umfassen. Ihre Uniformen und ihr Auftreten sind eine Persiflage auf alles Militärische. Besonders amüsant wird es, wenn sie sich zum „Stippeföttche“ zusammenfinden: Dabei stellen sich jeweils zwei Funken mit den Rücken zusammen und reiben die Hintern aneinander.
  • Holzmasken bei der schwäbisch-alemannischen Fastnacht Foto: © picture-alliance / dpa
    Holzmasken bei der schwäbisch-alemannischen Fastnacht
    Die Narrenhästräger der schwäbisch-alemannischen Fastnacht fallen besonders durch ihre ausdrucksstarken Masken auf, die meist aus Holz geschnitzt und als „Larven“ oder „Schemen“ bezeichnet werden. Sie stellen lokaltypische Figuren und Sagengestalten dar und werden zum Teil über Generationen hinweg vererbt.
  • Die geschwollenen Köpfe von Mainz Foto: © picture-alliance / dpa / dpaweb
    Die geschwollenen Köpfe von Mainz
    Die berühmten „Schwellköpp“ sind aus dem Mainzer Karneval nicht wegzudenken: Die rund 25 Kilogramm schweren Pappmaschee-Köpfe sind Karikaturen bekannter Mainzer Charaktere. Sie tauchen auf allen wichtigen Veranstaltungen auf und werden auch beim Rosenmontagszug durch die Straßen getragen. Seit 1927 wurden so bereits rund 30 Personen in Pappmaché verewigt.
  • Motivwagen des Düsseldorfer Rosenmontagszugs Foto: © picture-alliance / Henning Kaiser / dpa
    Motivwagen des Düsseldorfer Rosenmontagszugs
    Nach Köln und Mainz veranstaltet Düsseldorf den größten Rosenmontagsumzug in Deutschland. Besonders bekannt sind die Motivwagen des Wagenbauers Jacques Tilly mit seinen bissig-bösen Politsatiren.
  • Der Rottweiler Narrensprung Foto: © picture alliance / Patrick Seeger / dpa
    Der Rottweiler Narrensprung
    Einer der berühmtesten Umzüge der schwäbisch-alemannischen Fastnacht ist der Rottweiler „Narrensprung“. Über zwei Tage ziehen rund 4.000 Maskenträger durch die historische Altstadt. Im Gegensatz zu anderen Umzügen in der Region dürfen am Rottweiler Narrensprung nur Figuren der lokalen Narrenzunft teilnehmen.
  • Tanzmariechen im Rheinland Foto: © picture alliance / SvenSimon
    Tanzmariechen im Rheinland
    Leicht bekleidete Samba-Tänzerinnen findet man im deutschen Karneval nur selten, doch an attraktiven Tänzerinnen mangelt es auch hier nicht. Die Tanzmariechen der Karnevalsvereine beeindrucken vor allem durch ihre Akrobatik. Sie werden von ihren Tanzoffizieren auf dem ausgestreckten Arm durch die Straßen getragen und immer wieder in die Luft geworfen.
  • Tanz der Marktweiber in München Foto: © picture-alliance / Sueddeutsche Zeitung Photo
    Tanz der Marktweiber in München
    In München wird der „Fasching“ weniger auf der Straße, sondern vor allem in großen Hallen gefeiert, wo prunkvolle Faschingsbälle abgehalten werden. Verabschiedet wird der Karneval mit dem „Tanz der Marktweiber“ auf dem Viktualienmarkt, bei dem die Frauen selbstgenähte Kleider tragen.
  • Dietfurter Chinesenfasching Foto: © picture-alliance / Armin Weigel / dpa
    Dietfurter Chinesenfasching
    Im Bayerischen Dietfurt ziehen seit den 1950er-Jahren Chinesen durch die Innenstadt. Der Legende nach bezeichnete im Mittelalter einst der Steuereintreiber des Eichstätter Bischofs die Dietfurter als Chinesen, als diese sich vor ihm hinter ihren Stadtmauern – der großen Mauer – versteckten. Am „Unsinnigen Donnerstag“ verwandelt sich Dietfurt in „Bayrisch-China“ und kürt einen Kaiser. Schon um 2 Uhr früh wecken Clowns die Bayrischen Chinesen und rufen sie zum bayrisch-chinesischen Umzug mit rund 50 Gruppen, darunter etwa das Kaiserlich-chinesische Dampfbad oder die Bayerisch-Chinesische Fußballnationalmannschaft.
  • Samba in Bremen Foto: © picture-alliance / Ingo Wagner / dpa
    Samba in Bremen
    Das protestantische Norddeutschland ist nicht wirklich eine bedeutende Karnevalsregion. Dafür gibt es hier echtes Brasilien-Feeling – und das mitten im Februar. Seit 1986 feiert Bremen Europas größten Samba-Karneval mit rund 35.000 Zuschauern.
  • Geisterzug in Köln Foto: © picture alliance / Jan Knoff / dpa
    Geisterzug in Köln
    Der Kölner Geisterzug hat seinen Ursprung im Jahr 1991, als wegen des Zweiten Golfkriegs der Kölner Rosenmontagszug abgesagt wurde. Bei der stattdessen geplanten Anti-Kriegs-Demonstration zogen politische Demonstranten und Karnevalisten zusammen durch die Innenstadt. Seitdem findet jährlich am Karnevalssamstag ein Geisterzug mit einem aktuellen politischen Motto statt. Dem anarchisch anmutenden Zug darf sich jeder anschließen, der gruselig verkleidet ist. Viele Geister prangern mit Schildern oder ihren Kostümen politische Missstände an.

Roleplaying in fancy dress

No self-respecting Carnival goer would dare attend the street festival without a costume, a wonderful chance to slip into a different role for a full six days. The only limitation to revellers’ creativity is the weather. A costume has to keep out the winter chill, but not be too thick for fun in the bars and clubs. This is not an easy balance to strike, so many merrymakers have more than one costume and some even boast an entire closet full. 

Swabian-Alemannic Fastnacht differs a bit from the revelries in Cologne. Scary creatures rule now as devils, legendary figures, witches and the “wild people” chase away the last vestiges of winter. Most costumes involve a very detailed mask, usually made of wood. Here the costumed revellers are called narrenhästräger and wear the same costume every year. 

Carnival parades: candy and politics

During the street festival, downtowns throughout Germany fill with brightly coloured parades. Every village and ward holds their own parade where marching bands, dance groups, Carnival societies, neighbourhood clubs and schools put on fancy dress and either march on foot or travel in style on specially constructed floats. Children’s eyes light up as the parade passes by and participants toss out candy.  Some even fling flowers and stuffed animals into the crowds.
 
The largest and best-known parades take place on Rose Monday in Cologne, Dusseldorf and Mainz. Up to 100 groups take to the streets in a spectacle that spans many kilometres and takes up the entire day. Rose Monday parades are not just a chance to let your hair down through. In Dusseldorf in particular, the floats are known for their biting satire, and Cologne and Mainz parades also critically reflect on politics and society. Around one million visitors line the route of the Rose Monday parade in Cologne each year and grab the many tons of sweets that fly through the air. Although Rose Monday is not an official bank holiday, many companies give employees the day off. 

“It’s all over on Ash Wednesday”:  ghost parades and winter burnt in effigy

Nubbelverbrennung in Köln Nubbelverbrennung in Köln | Foto: © picture alliance / Federico Gambarini / dpa Carnival is not always a fun mix of colourful characters. In the town of Blankenheim in the Eifel, Saturday night belongs to the ghosts, monsters and ghouls. In Cologne too, the dark creatures of the Jeisterzoch, the local ghost parades, strike fear in the hearts of passers-by. Anyone can join in as long as they’re wearing the proper costume. So on Carnival Saturday, the night is filled with skeletons and ghosts accompanied by fire eaters and drum corps.

The last evening of Carnival is often a more sombre affair as well. With Ash Wednesday just around the corner, the excesses of Carnival need to be forgiven and forgotten. A straw man called the Nubbel serves as a scapegoat and is burned on Tuesday night outside the Cologne bars. The ceremony harkens back to the Middle Ages with priests, monks and hangmen in attendance to sit in judgement of the Nubbel, who is found guilty of all the shameful acts committed in the recent past. The slate is wiped clean as the straw man is consumed by the flames, which mark the end of Carnival and usher in Ash Wednesday.