Vulcan Chimborazo David Torres Costales, Wikimedia, CC-SA-3.0
¿Sabías que ...?

Diez hechos sobre
Alexander von Humboldt

Pintura de Joseph Stieler, 1843 Pintura de Joseph Stieler, 1843 | Wikimedia, Public Domain
Un hijo de buena familia
Visto desde sus tiempos, Alexander von Humboldt vivió una larga vida. Murió soltero a la edad de 89 años en 1859 en Berlín, su lugar de nacimiento. Nacido en 1769, fue el segundo hijo de una fiel fa milia realista prusiana. El rey Federico Guillermo II formó parte del grupo de padrinos de Alexander. El padre de Alexander era un oficial prusiano, la madre provenía de una familia de hugonotes (y trajo a la familia un hijo de su primer matrimonio). En es te ambiente próspero, los hermanos fueron criados como ciudadanos de la clase educada, lo que se convirtió en la base de su impulso exploratorio. Pues no solo Alexander es famoso: su hermano Wilhelm fue uno de los intelectuales y educadores más importantes de Alemania.


Estaciones centrales
Nacido en Berlín, Alexander von Humboldt estudió en Frankfurt/Oder, trabajó como funcionario asesor en la administración pública de la minería estatal. Hasta 1796, nada indicaba que sus contemporáneos considerarían a Humboldt como el homb re más famoso del mundo después de Napoleón. Pero un día – habiendo recibido su herencia – se retiró del servicio civil y se dedicó exclusivamente a la investigación. De 1799 a 1804 viajó por Latinoamérica. En este tiempo realiza tres grandes expediciones, i ncluyendo el ascenso del volcán Chimborazo (6,310 metros). De vuelta en Europa vivió en París y Berlín. En 1829 le siguió un viaje de varios meses por Rusia, hasta que finalmente regresó a Prusia como científico, pero a veces también como diplomático en no mbre del rey.

Pintura de Friedrich Georg Weitsch, 1806 Pintura de Friedrich Georg Weitsch, 1806 | Wikimedia, Public Domain
Contemporáneos
En 1769, Alexander von Humboldt vio por primera vez la luz de un mundo iluminado por la Ilustración. Invenciones y descubrimientos caracterizaron el final del siglo XVIII y principios del XIX. Entre los contemporáneos de Humb oldt se encontraban estudiosos como Immanuel Kant, Arthur Schopenhauer, Johann Wolfgang von Goethe y Friedrich Schiller. Carl Friedrich Gauss desarrolló aún más la física, Alessandro Volta y Michael Faraday el sistema eléctrico. El inglés Charles Darwin es tudió el origen biológico del hombre, el francés Louis Pasteur estableció los fundamentos de la microbiología. Pero la cultura de esta época también modela al mundo hasta hoy: las composiciones de Wolfgang Amadeus Mozart y Ludwig van Beethoven también surg ieron en estos tiempos progresivos.


Humboldt y Goethe – encuentro entre naturalistas
Al pensar en Johann Wolfgang von Goethe, uno piensa en poesía, Las penas del joven Werther o el Goethe - I nstitut. Pero no en ciencia natural. Y sin embargo, Goethe era un ávido investigador de la naturaleza, y ello mismo amigo de Humboldt, diez años menor que él. En 1794 se conocieron en Jena a través de Wilhelm, el hermano de Alexander. En aquel entonces, Hu mboldt aún inspeccionaba minas, Goethe ya era el poeta más famoso de Alemania y se sintió inspirado por la versatilidad de Humboldt. La inspiración era mutua: Humboldt aprendió de Goethe no solo a lidiar con la naturaleza a través de sus instrumentos, sino también a captarlos de una manera emocional.

Friedrich Schiller com Wilhelm e Alexander von Humboldt e Johann Wolfgang von   Goethe no   jardim  de Schiller em Jena Friedrich Schiller con Wilhelm y Alexander von Humboldt, así como Johann Wolfgang von Goethe en el jardín de Schiller en Jena | Wikimedia, Public Domain
Erudito universal
Las lenguas no eran lo suyo, diría uno hoy en día. Pero ya el joven Humboldt – en contraste con su hermano, que tenía gran talento lingüístico – estaba intensamente interesado en las ciencias naturales, especialmente la botánica, pero también en geología, física, oceanología... Era un notable erudito universal, quien veía la tierra como un todo coherente. Descubrió las zonas climáticas, empleó una amplia gama de instrumentos de medición modernos y militó a favor de la abolición de la esclavitud. En su opinión, la naturaleza debía ser experimentada y sentida, esto en un tiempo en que otros científicos buscaban leyes universales. Una de sus metas: todas las personas deberían amar la naturaleza tanto como él.


Humboldt como dador de nombre
Animales, plantas, ríos, montañas, asteroides – y muchas veces su nombre les viene dado en referencia a Alexander von Humboldt. Ya sea en el caso del famoso pingüino de Humboldt, la gigantesca corriente de Humboldt o el hongo de levadura algo desconocido Pichia humboldtii , el investigador fue la inspiración. Su nombre lo tienen 19 espec ies de animales, 17 de plantas, dos glaciares, ocho montañas, un río, dos asteroides, un mar lunar, un cráter lunar, un aeropuerto e innumerables escuelas. Además, su nombre, y el de su hermano Wilhelm, también lo lleva la renombrada Universidad Humboldt e n Berlín.

Recebeu o nome do naturalista: o pinguim Humboldt (Spheniscus humboldti), supostamente observado pelo cientista no território hoje pertencente ao Peru El llamado “Pingüino de Humboldt” (Spheniscus humboldti), bautizado según el nombre del naturalista, quien supuestamente lo observó en el Perú actual. | Wikimedia, GNU Free Documentation License
Humboldt y Latinoamérica
En Latinoamérica, Humboldt no solo es respetado, sino incluso venerado, a menudo como un héroe popular. Como un verdadero humanista, realmente respetó a todos, sin importar de dónde venían y cómo se veían. Además, muchas de las circunstancias de la vida en Latinoamérica lo impactaron. Como asesor de minería capacitado, bajó también a las minas latinoamericanas, hasta la última salmuera. Lo que v io lo horrorizó, especialmente en Nueva España, el actual México. Las crueles condiciones para los indios eran inaceptables. En México, Humboldt es considerado parte del movimiento de independencia y uno de los padres fundadores del país. En Cuba, por otro lado, aún es venerado por su oposición a la esclavitud. Y en Venezuela, todavía hoy es un nombre familiar para los campesinos del pueblo Chaima, ya que una vez se opuso a la Iglesia Católica y sus métodos de opresión.

Humboldt y el amigo investigador Aimé Bonpland frente al Chimborazo Humboldt y el amigo investigador Aimé Bonpland frente al Chimborazo | Wikimedia, Public Domain
La montaña
Humboldt viajó miles de kilómetros en su vida, pero recordó con especialmente 5.907 metros: la subida al Chimborazo (6.310 metros), considerada en aquel tiempo la montaña más alta del mundo. Con mal equipamiento, Humboldt y sus compañeros mar charon en 1802 hacia la cima del volcán inactivo en el actual. A los 5.400 metros de altitud estalló el mal de alturas. Los expedicionarios sangraban, mareados, pero aún así continuaron. A los 5917 metros llegaron al final, una grieta impidió el progreso. Pero ¿por qué decidió Humboldt subir la montaña? Quería demostrar que una gran cantidad de fuego en el interior de la Tierra da forma a su superficie. La roca cerca de la cumbre lo confirmó: recordaba al carbón. EL atrevido ascenso de la montaña no buscaba darle fama al montañismo, sino a las ciencias naturales. Humboldt jamás olvidó este reto. Poco antes de su muerte en 1859, hizo que lo retrataran en Berlín, con el Chimborazo al fondo.

Volcán Chimborazo en el ac  tual Ecuador Volcán Chimborazo en el ac tual Ecuador | David Torres Costales, Wikimedia, CC-SA-3.0
El gran comunicador
¿Qué haces si quieres compartir tus conocimiento s, pero Wikipedia aún no ha sido inventada? ¿Cómo construir una red mundial sin Facebook? Uno escribe cartas. Muchas cartas. Al menos eso hizo Alexander von Humboldt. En total, escribió cerca de 50.000 cartas, en promedio dos cartas por día. De este modo i ntercambió ideas con otros científicos, documentó sus hallazgos, compartió los resultados de su investigación, doscientos años antes de la llamada “Sharing Economy” de hoy. Sobre la base de 13,000 cartas que todavía se conservan en la actualidad, el tamaño de su red se puede estimar en alrededor de 2,500 correspondientes y destinatarios.


Cosmos
Todo está conectado con todo. Pero, ¿qué significa eso y qué tiene que ver con Humboldt? Humboldt fue el primero en documentar zonas climáticas y de vegetación. De mostró que a una altura semejante en las montañas, la vegetación es similar en todo el mundo. También mostró que hay zonas climáticas, dónde están y qué impacto tienen en el crecimiento. Reconoció el cambio en el clima causado por los humanos a través de l a deforestación, la irrigación artificial y la producción de gas y calor en los centros industriales. En su trabajo más influyente, Cosmos – Ensayo de una descripción física del mundo (1845 - 1862), Alexander von Humboldt resumió sus hallazgos científicos co n el apoyo de numerosos expertos.

La historiadora Andrea Wulf analizó al investigador y llega a la conclusión en una entrevista con la revista alemana Stern : “Fue el primer ambientalista de nuestro planeta. El padre del movimiento ecologista, el hombre que descubrió que el ser humano puede cambiar el clima”.